Managing knowledge in organisations : a critical analysis of extant approaches and conceptual aids

Gibbert, Michael (1999-12)

Thesis (M.Comm.) -- University of Stellenbosch, 1999.

Thesis

ENGLISH ABSTRACT: Given the increased interest in the management of knowledge in corporations, there is a need for an analysis of the current level of sophistication of the most salient approaches and conceptual aids to knowledge management (KM). This study investigates the currently popular approaches to conceptualise knowledge and its management, in order to ultimately contribute towards a better understanding of the concept of KM. The study was conducted by way of investigation of the concept of knowledge as an organisational resource and the provision of critical analyses of current approaches and conceptual aids to KM. Theoretical investigations involving a comprehensive study of international research, both popular and academic, on relevant aspects of KM were undertaken in view of the purpose of this study. The most important conclusion that can be forwarded was that extant KM approaches and conceptual aids are not sufficiently sensitive to the resource they seek to manage, viz. knowledge. An investigation of the concept of knowledge, as the resource to be managed through KM, was first undertaken. The investigation revealed that particularly important for the conceptualisation of knowledge in a business context, are the complex properties of this resource that impact its manageability. It was demonstrated that recent thinking on these properties has undergone a consolidation, through which two key aspects are crystallising, viz. firstly that knowledge can be tacit or explicit; and that it can, secondly, reside at the level of the individual employee, the group, organisational, or interorganisational level in the corporation. A significant conclusion was that the extant two-dimensional conceptualisation of knowledge does not encapsulate all aspects of knowledge that are impacting its manageability. A critical analysis of the concept of KM was subsequently made. For this purpose, three conceptual models of KM that are currently popular among scholars, and that exemplify the potential of extant conceptual aids for managing knowledge in organisations, have been chosen eclectically: i) Spender (1996), ii) Hedlund (1995), and iii) Nonaka and Takeuchi (1995). Strengths and deficiencies of these models were discussed in order to enhance an understanding of the potential of the KM concept as it is currently portrayed in the literature. It was established that the three models analysed all use the above-mentioned inadequate two-dimensional conceptualisation of knowledge as a platform and conceptual frame of reference. This commonality was shown to compromise the potential of extant approaches and models for managing knowledge in organisations, and recommendations were made to overcome these deficiencies in future research in the KM field.

AFRIKAANSE OPSOMMING: Angesichts des zunehmenden Interesses an organisationalem Wissensmanagement ist es an der Zeit, aktuelle Konzeptionalisierungen von Wissen und seinem Management zu hinterfragen. Die vorliegende Arbeit untersucht das Konzept organisationalen Wissens, und analysiert kritisch aktuelle Managementmodelle fuer dieses Wissen. Die Basis dieser Untersuchung ist eine umfassende Analyse internationaler Literatur. Ais wichtigste Schlussfolgerung dieser Analyse bleibt festzuhalten, dass die untersuchten Wissensmanagement Modelle nicht ausreichend sensibel fuer die Resource Wissen sind. Die Untersuchung umfasst zwei Kernkomplexe. Im ersten wurde die aktuelle Konzeptionalisierung der Resource Wissen kritisch beleuchtet. Besonderes Augenmerk wurde auf die komplexen Eigenschaften organisationalen Wissens gerichtet, welche dessen Management zu beeinflussen scheinen. Die Literaturanalyse konnte zeigen, dass sich im Bereich dieser Eigenschaften eine Konsolidierung abzeichnet, durch welche zwei Kerneigenschaften kristallisieren, naemlich, erstens die Unterscheidung in stilles und explizites Wissen, und, zweitens die Frage ob solches Wissen auf der Ebene des einzelnen Mitarbeiters, der Gruppe, der ganzen Unternehmung, oder aber in Unternehmenskollaboration zu finden ist. Es konnte demonstriert werden, dass diese zweidimensionale Konzeptionalisierungen nicht aile relevanten Eigenschaften organisationalen Wissens umfasst, und daher dessen Komplexitaet nicht vollauf gerecht wird. Im zweiten Schritt der Untersuchung wurden drei aktuelle Modelle des Wissensmanagments kritisch analysiert. Zu diesem Zweck wurden drei Modelle eklektisch ausgewaehlt, naemlich i) Spender (1996), ii) Hedlund (1995), and iii) Nonaka and Takeuchi (1995). Die individuellen Annahmen, Staerken und Schwaechen der einzelnen Modelle wurden untersucht, wodurch gezeigt werden konnte, dass die drei Modelle auf der inadequaten Konzpeptionalisierung von Wissen aufbauen, welche im ersten Teil der Untersuchung vorgestellt wurde. Es wurde argumentiert dass diese Gemeinsamkeit das Potential der untersuchten Modelle limitieren koennte, und Vorschlaege zur Verbesserung der Konzeptionalisierung von Wissen und seinem Management wurden gemacht.

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